Команда немецких исследователей положила конец поискам, которые длились почти пять десятилетий, сообщает испанское издание ABC.

С неё началась химия. Учёные знали, подозревали, что эта первая молекула Вселенной должна быть где-то там. Но никому не удавалось её найти. Теперь на борту Boeing 747, переоборудованного в астрономическую обсерваторию, команда исследователей во главе с Рольфом Гюстеном из Радиоастрономического института им. Макса Планка в Бонне, Германия, только что завершила поиски, продолжавшиеся десятилетия. Их открытие уже опубликовано в журнале Nature.

Речь идёт об ионах гидрида гелия (HeH). Считается, что они появились едва ли через 100 000 лет после Большого взрыва, именно в тот момент, когда его остатки остыли до температуры около 3700 градусов. HeH образовался, когда атомы водорода с нейтральным зарядом соединились с атомами гелия с положительным зарядом. Это довольно логично, если предположить, что 13 700 миллионов лет назад единственными доступными материалами были именно эти два газа. Другими словами, гидрид гелия является единственной молекулой, которую эти два элемента могли образовать при встрече. И это первое молекулярное соединение в истории Вселенной.

Однако, обнаруженная исследователями молекула, происходит не из далёкого периода Большого взрыва, а сформировалась совсем недавно, в молодой планетарной туманности NGC 7027, на расстоянии «всего лишь» 3000 световых лет от Земли. В середине 1920-х годов гидрид гелия был синтезирован в лаборатории, но только в 1970-х годах теоретики предсказали, что эти молекулы могут продолжать существовать сегодня, возможно, внутри планетарных туманностей. Однако целые десятилетия наблюдений не смогли найти молекулу, что ставило под вопрос всю теорию.

Чтобы обнаружить молекулу, Рольф Гюстен и его команда проанализировали серию данных, собранных в 2016 году с помощью спектрометра высокого разрешения, установленного на борту 747. Этот объект известен как Стратосферная обсерватория ИК-астрономии (SOFIA), совместный проект НАСА и Немецкого аэрокосмического центра.

Туманность NGC 7027 была выбрана для поиска гидрида гелия из-за его молодости и особых химических условий, отчасти похожих на те, что царили в примитивной Вселенной. В настоящее время, пишут авторы, это молекулярное соединение не имеет большого значения, но «химия Вселенной началась именно с этого иона, и отсутствие точных доказательств его существования в межзвёздном пространстве стало дилеммой для астрономии». Поэтому, продолжают исследователи, «наша безоговорочная находка, о которой сообщается выше, благополучно заканчивает многолетний поиск».